За Плутон!

Космический аппарат «Новые горизонты», успешно миновавший орбиту Плутона и устремившийся прочь из Солнечной системы, получил новую «боевую задачу» 16 Сентябрь 2015, 18:46
Миссия «Новые горизонты», считавшаяся после пролета ее космического аппарата вблизи загадочного Плутона завершенной, обрела новую цель. Но обо всем по порядку.
При запуске 19 января 2006 года New Horizons получил лишь два задания: сделать как можно более детальные снимки поверхности и изучить Плутон, а также его спутник Харон. Кстати, после старта космический аппарат побил своеобразный рекорд скорости: ракета-носитель и разгонный блок придали ему скорость в 16,26 км/с относительно Земли. Его гелиоцентрическая скорость позволяла «Новым горизонтам» покинуть Солнечную систему сразу же, но аппарат получил дополнительное ускорение, пролетев вблизи Юпитера и свернув на «финишную прямую» к девятой планете Солнечной системы.
Наклейка баннера с логотипом экспедиции New Horizons
на обтекатель ракеты-носителя «Атлас-5»
А вот тут случилось забавное. Миссия стартовала в январе, а в августе 2006 года Международный астрономический союз исключил Плутон из планет. Получается, что New Horizons летел теперь к какому-то крупному астероиду... Но на технической стороне программы эти земные дрязги, разумеется, никак не отразились.
Кстати, о земном. Помимо научного оборудования, на борту КА установлена капсула с частицами праха астронома Клайда Томбо, первооткрывателя Плутона, компакт-диск с почти полумиллионом имен людей, участвовавших в акции НАСА «Пошли свое имя на Плутон», две монеты, два флага США, фрагмент первого обитаемого частного космического аппарата SpaceShipOne, CD с фотографиями аппарата и его разработчиков, а также почтовая марка США 1990 года в честь Плутона.
Траектория автоматической межпланетной станции была пролетной, то есть не предполагала выход на орбиту Плутона и тем более посадку на его поверхность. Колоссальные расстояния (от Плутона до Солнца в 30 раз большее расстояние, чем от Земли до Солнца) затрудняли не только связь с аппаратом, но и передачу/выполнение команд — радиосигнал с Земли достигает Плутона спустя почти пять часов.
Так представляет себе художник пролет «Новых горизонтов» мимо Плутона. На деле в окрестностях планеты должно быть гораздо темнее: Солнце выглядит там лишь как яркая звезда
Основные этапы миссии «Новые горизонты» 
Приближался час «Ч»: момент максимального сближения космического аппарата с Плутоном. Снимки квазипланеты аппарат начал делать задолго до этого. Аппаратура работала безукоризненно. Помимо мощных фотокамер, New Horizons несет измеритель параметров частиц солнечного ветра (возможно, когда-нибудь человечество сможет использовать этот поток, излучаемый Солнцем, для перемещения внутри нашей планетной системы), ультрафиолетовый спектрометр, радиоспектрометр, датчик межпланетной пыли и др.
Плутон все ближе...
...совсем близко...
Равнины Плутона
Еще одной интересной технической особенностью миссии «Новые горизонты» является то, что хотя аппарат пронесся мимо исследуемой планеты всего за несколько часов и сделал множество снимков и сеансов измерений, из-за колоссального расстояния до Земли и, соответственно, очень низкой скорости передачи данных он будет пересылать ее... около года. Да, полностью результаты наблюдений, передаваемые со скоростью порядка 2000 бит в секунду, аппарат передаст только в 2016 году. До конца этого года New Horizons сгрузит ученым только краткий обзор полученной информации, которая хранится в его памяти.
Казалось бы, миссия завершена. Но нет. За орбитой Плутона вовсе не пустота. Там находится «строительный материал», из которого появилась Солнечная система: камни, глыбы, летающие скалы — так называемый пояс Койпера. Современная астрономия считает, что Плутон — один из крупных объектов этого пояса, который простирается на расстояние от орбиты Плутона далеко в космическое пространство. За поясом Койпера находится рассеянный диск, в котором также летают гигантские куски несостоявшихся планет и их спутников. И совсем уже далеко от Солнца находится гипотетическая сфера — облако Оорта. Как считают астрономы, именно оттуда Солнце периодически притягивает к себе кометы, время от времени появляющиеся на земном небосводе.
Как показывает эта схема, за орбитой Плутона вовсе не так пустынно, как можно представить
Итак, самое интересное. На момент старта «Новых горизонтов» не было известно, пройдет ли траектория космического аппарата мимо какого-нибудь трансплутонового космического тела в поясе Койпера. Аппарат умеет корректировать свою траекторию лишь в крайне малых пределах: у него и двигателей-то маршевых нет, только небольшие рулевые. В конце концов, лихо рулить среди планет задачи у него не было. Но в 2014 году космический телескоп «Хаббл», заслуженный орбитальный ветеран, решил усложнить «Горизонтам» задачу: обнаружил на его пути три космические глыбы. Чтобы повернуть к одной из них, межпланетной станции надо было истрать 97% остатка своих запасов топлива (а при старте он составлял 250 кг), и этот объект был исключен из списка. Вероятность достижения другого (2014 OS393, или E31007AI) составляла 7%. Последний — объект 2014 MU69, на поворот к которому аппарат потратил бы всего 35% топливных запасов, — и стал новой целью New Horizons. 
Этот объект очень интересен с точки зрения понимания процессов образования Солнечной системы. Дело в том, что Плутон из-за своей былой геологической активности стер со своей поверхности следы древнейших ударных кратеров. А такой малый объект как 2014 MU69 (всего 50 км в диаметре) наверняка их сохранил. 
Приблизительная дата встречи New Horizons с обитателем пояса Койпера — 1 января 2019 года. От Плутона до него полтора миллиарда километров.
Буквально в эти часы происходит самая важная встреча 2015 года, а может и всего десятилетия. Космический аппарат NASA New Horizons находится в самой активной фазе своей миссии - встрече с Плутоном, и..